Comment a fonctionné le schéma de Ponzi, qui a construit la finance telle que nous la connaissons aujourd’hui


L’histoire de la façon dont une ville entière a confié de l’argent à un escroc, et comment elle l’a cru jusqu’à ce qu’il perde tout. Une histoire qui s’est achevée sur plus d’un siècle, mais qui semble avoir été écrite hier.

Le 15 janvier 1949, Carlo Charles Ponzi décède à Rio De Janeiro, Brésil. L’Italien qui a inventé le tristement célèbre « schéma de Ponzi ». Son histoire – emblème des « années folles » – est racontée dans un livre sorti en septembre et écrit par Paolo Bernardelli et Filippo Mazzotti : « The Ponzi Schema. Roman D’Une Arnaque » (Éditions Piemme).

Imaginez-vous en train de traverser Boston un matin de printemps en 1920. Traversez School Street. Vous êtes un immigrant italien récemment en Amérique et vous n’avez pas d’argent. Imaginez une mer de personnes se déplaçant et bloquant le passage entre les gratte-ciel. Des chapeaux de paille qui s’agitent, des fronts moites, des bouches grandes ouvertes qui crient, des mains vers le ciel qui agitent des liasses de billets. Montez tout en haut, vers la tête du serpent, à l’entrée d’un bâtiment situé au numéro 27. Trouvez un panneau sur la porte : DOUBLEZ VOTRE ARGENT EN TROIS MOIS !

Pause. Vous êtes devant les Securities Exchange Companies, la société fondée par Carlo « Charles » Ponzi. Carlo avait un sourire séducteur, et vous lui auriez confié votre argent et vos rêves. Et c’est en fait ce que tout le monde a fait à Boston pendant ces neuf mois de gloire, de décembre 1919 à août 1920.

Plastique jetable, à partir d’aujourd’hui l’interdiction a lieu : des assiettes aux verres, quels produits sont interdits

Mais revenons à School Street. Imaginez rencontrer votre compatriote. Il tient une liasse de dollars de la taille d’un bâton de beurre. Ce sont ses économies et il veut tout donner à Ponzi. Vous lui demandez comment ça marche. En gros, vous donnez à la société Ponzi ce que vous avez, ce que vous voulez : 50-100-500 dollars. Il vous signe une facture où il est dit que non seulement dans les 90 jours il vous rendra votre argent, mais il vous paiera également 50 % d’intérêts. 50 % ! « Devenez riche rapidement ! » le pote vous sourit dans son anglais qui mange des spaghettis. En bref, les banques paient 2 à 3 % par an. Vous vous connaissez en finance ? Bien sûr que non. Alors c’est mieux si tu lui fais confiance. « Ponzi échange avec les IRC ! » votre ami vous crie dessus.

Arrêter. Les IRC. Acronyme de « coupons-réponse internationaux ». C’étaient des coupons colorés qui pouvaient être échangés contre des timbres-poste pour les pays étrangers au bureau de poste de n’importe quel pays d’Europe ou d’Amérique. Ponzi prétendait pouvoir profiter des fluctuations des monnaies monétaires de chaque État. Il a raconté avoir des navires entiers remplis de timbres-poste venant d’Italie. Personne ne savait ce qu’il faisait une fois arrivé en Amérique.

Extrémité nord de Boston. Tous les immigrés confient leurs économies à Ponzi. Il y en a un assis au bar qui dit l’avoir rencontré par l’intermédiaire d’un cousin. Un autre – grâce à lui – a fini de payer une maison, celui-là veut plutôt acheter une Ford modèle T9. Ponzi rembourse tout le monde. Pas de trucs, pas de tromperies. Même à 45 jours. Wow! – vous pensez – mais pourquoi je ne peux pas devenir riche aussi ?

Confiance. C’était un énorme bouche à oreille. Tous les épargnants savaient que Ponzi était capable de les rendre riches en un rien de temps. Ils se fichaient de ce qu’il faisait avec cet argent. Personne n’était capable de le comprendre. Plus ils étaient attirés par l’idée que leur vie pouvait changer, plus ils en parlaient. Ce sont les investisseurs eux-mêmes qui ont annoncé la SEC.

Revenons maintenant à notre tour de passe-passe. Dans la cuisine, vous avez un bocal caché avec 200 $ dedans. Vous décidez que cela vaut peut-être le risque. Vous prenez l’argent et le déposez à la SEC. Maintenant vous êtes dedans aussi, dans cette « démence financière ». Écoutez et lisez tout sur le passé de Ponzi. Mais qu’importe ? Ce qui compte, ce sont les paniers pleins de billets verts dans ses bureaux et celui en flammes Limousine bleu cobalt sur laquelle voyage notre Ponzi. Ces choses sont réelles. 90 jours passent et au lieu de récupérer vos dollars, vous suivez les conseils de Carlo. Vous les gardez en dépôt pendant encore trois mois, ils deviendront donc encore plus nombreux.

Pour toi tout est encore beau. Magie pure. Sauf que, quelques mois plus tard, le Boston Post commence à remettre en cause la SEC et votre idole. Ponzi continue de diriger le navire, même au milieu de la mer agitée. Il continue de payer tout le monde et promet de rembourser chaque épargnant. Votre héros est acculé, de plus en plus seul, encerclé. Cependant, il ne perd jamais son sourire proverbial. La ville, cependant, commence à avoir peur. La course aux remboursements est lancée. Au 27 School Street, la foule défonce les fenêtres pour récupérer ses économies. Vous décidez de continuer à y croire.

L’arnaque est aussi dans l’œil du spectateur. Ce que la ville ne savait pas, c’est que le journaliste engagé par la SEC en tant qu’annonceur – tel William Mc Masters – depuis plusieurs jours, il avait des doutes sur le système Ponzi. Il a passé ses nuits à vérifier les livres et a découvert que celui mis en place par Ponzi était un château de cartes. Il s’est rendu au Boston Post où le rédacteur en chef Richard Grozier a risqué le fauteuil et le journal familial en payant le scoop la bagatelle de 5 000 $. Bingo !

Te voilà, le 10 août 1920. Les rues de Boston brûlent. Vous tenez une copie fraîchement imprimée du Boston Post : « DÉCLARE PONZI IRRIMÉDIABLE INSOLVABLE ». Les autorités ont déjà fermé les robinets. Le navire est en train de couler, Ponzi est resté à bord et vous n’avez pas pu vous empêcher de vous tenir sur le quai et de le regarder couler. Vous, comme des milliers d’autres personnes. Il y a des gens qui ont tout perdu. En seulement neuf mois, les billets verts ont disparu jusqu’au fond de l’océan. Le même océan qui t’a amené ici. Le problème n’est pas tant que l’astuce est là, cela n’a jamais été un souci, bien au contraire. La déception est que maintenant tout le monde l’a vu.

Le système IRC était inutilisable. Trop de coupons, trop de timbres. Impossible. Ponzi l’a également dit avant de mourir : « Le mien était le vieux jeu de voler à Pierre pour payer Paul ». Il n’y avait pas d’argent pour tout le monde, il passait de main en main. Il a payé avec de l’argent frais qui est venu en avalanche. Cela aurait pu durer des décennies. C’est pourquoi il vous a conseillé de garder vos économies pour un autre tour. Sinon, les liquidités seraient épuisées. Tant que les gens s’y mettaient, le carrousel tournait. Mais dès que tout le monde a retiré ses dépôts, le système a été court-circuité. C’est à ce moment-là qu’on s’est rendu compte que la couverture était trop courte, et que la somme d’argent qui avait été déposée dans les caisses de la SEC était inférieure à ce qu’elle devait verser à ses épargnants. Il a levé entre 9 et 12 millions de dollars de dépôts en seulement neuf mois, mais cela n’a pas suffi.

En fin de compte, le vôtre n’était qu’un acte de foi. Un rêve. La bonne nouvelle est que ceux qui ont la foi ne cessent jamais de croire, et ceux qui croient ne cessent jamais de vivre. Il y a ceux qui croient en Dieu et ceux qui ont de l’argent. Alors continuez à avoir des amis dans la foi, continuez. Pensez au nombre de « chaînes de Ponzi » dans le monde qui n’ont pas encore été découvertes. Pensez au nombre de SEC qui continuent de collecter de l’argent et de payer les épargnants dans leur mouvement perpétuel, sans que personne ne se demande si la machine est vraie ou fausse. Nous ne connaissons que les bulles qui ont éclaté. Comme cela s’est produit à Wall Street avec Bernard Madoff en 2008, il faut entendre l’explosion – le bang – si l’on veut se rendre compte qu’il y a un « schéma de Ponzi » dessous.

C’était injuste de perdre tout cet argent, c’était insensé. Mais combien avez-vous aimé rêver ? À quel point étiez-vous heureux – ne serait-ce que pour quelques jours – de penser que vous pourriez aussi devenir riche ? Je vous dis que nous pouvons dormir paisiblement, les amis. Ne nous inquiétons pas. Apprenons à aimer la finance magique. Lorsqu’elle est aussi effrontée et créative, elle procure des joies – fût-elles passagères – aux épargnants, historiens et journalistes. N’est-ce pas la vie après tout ? Un ensemble de bonheur éphémère. Charles Ponzi a donné une immense illusion à l’ère des mirages collectifs. La première grande escroquerie de masse de l’histoire. Avant lui, les arnaques ne se faisaient qu’au détriment de quelques-uns. Il a réuni le plus grand nombre de magie, sous les yeux de toute une ville. Charles Ponzi, on l’appelait le « Magicien de la Finance », sans surprise. Maintenant, mes yeux s’il vous plaît. Abracadabra!